Gli scienziati potrebbero trasformare Jurassic Park in realtà?

Estinzione
DNA o qualcosa di simile
Prove deboli
La ricerca continua
Un'azienda che lavora sulla disestinzione
I mammut lanosi camminano di nuovo nella tundra siberiana
Un
I primi
La de-estinzione non riporta copie esatte di animali estinti
Potrebbe essere creato un ibrido di dinosauro?
Decifrare il codice del DNA dei dinosauri
Un dilemma etico
Far luce sui misteri che circondano i dinosauri
Aiutare le specie in via di estinzione attraverso la diversità genetica
Far rivivere due specie di uccelli estinti
Modifica del DNA di uccelli simili
Lo scopo della disestinzione è quello di migliorare gli habitat locali
Gli esseri umani dovrebbero cercare di prevenire tutte le future estinzioni?
Il dodo: un ottimo candidato per la disestinzione
Un esemplare da un museo di Copenaghen
Devono trovare l'habitat ideale
Priorità alle specie da proteggere
Vedremo mai un dinosauro in giro?
Estinzione

L'uso del DNA recuperato per "resuscitare geneticamente" una specie estinta è l'idea centrale dietro i film di Jurassic Park. Ora, questa folle teoria potrebbe essere più vicina alla realtà.

Immagine: Fausto García Menendes/Unsplash

DNA o qualcosa di simile

Nel 2020, Mary Schweitzer, professoressa e specialista in paleontologia molecolare presso la North Carolina State University, ha pubblicato un rapporto che non solo presentava prove della presenza di cellule e nuclei di dinosauro nei fossili, ma anche risultati di test chimici che indicavano la presenza di DNA, o di qualcosa di simile.

Immagine: Patel Polivka/Unsplash

Prove deboli

L'idea di recuperare materiale biologico dai fossili di dinosauri è controversa, ma fondamentale. Mary Schweitzer non afferma di aver trovato il DNA del dinosauro (le prove sono troppo deboli per esserne sicure), ma dice che gli scienziati non dovrebbero escludere la possibilità che possa persistere nei resti preistorici.

La ricerca continua

"Non credo che dovremmo mai escludere di poter ottenere del DNA di dinosauro dai fossili di dinosauro", ha detto Schweitzer a The Guardian. "Non ci siamo ancora, e forse non lo troveremo, ma vi garantisco che non lo faremo se non continuiamo a cercare."

Immagine: Lucas George Wendt/Unsplash

Un'azienda che lavora sulla disestinzione

Nel 2021, George Church, professore di genetica all'Università di Harvard, noto per il suo lavoro pionieristico nel sequenziamento del genoma e nello splicing genico, ha creato Colossal, un'azienda che vuole combattere il cambiamento climatico "resuscitando" specie estinte.

I mammut lanosi camminano di nuovo nella tundra siberiana

Church e altri credono che la resurrezione del mammut colmerebbe un buco nell'ecosistema. In passato, i mammut raschiavano gli strati di neve in modo che l'aria fredda potesse raggiungere il suolo e mantenere il permagelo. Dopo la loro scomparsa, la neve accumulata ha fatto sì che il permagelo iniziasse a riscaldarsi, rilasciando gas serra.

Un "mammafante"

Colossal sta cercando di creare un ibrido utilizzando uno strumento di modificazione genetica noto come CRISPR-Cas9 per unire frammenti di DNA prelevati da esemplari di mammut congelati a quello di un elefante asiatico, il parente vivente più vicino al mammut. L'animale risultante, chiamato "mammofante", assomiglierebbe molto al mammut lanoso e presumibilmente si comporterebbe in modo simile.

I primi "mammofanti" potrebbero nascere tra sei anni

Oltre a mantenere il permagelo, i mammut lanosi potrebbero aiutare a ripristinare l'habitat degradato abbattendo alberi, fertilizzando il terreno con i loro escrementi e incoraggiando la ricrescita delle praterie, secondo Colossal. Se tutto va come previsto, i primi bambini potrebbero nascere entro sei anni.

La de-estinzione non riporta copie esatte di animali estinti

Il progetto di Colossal mette in luce uno dei più grandi malintesi sui programmi di de-estinzione. Nonostante tutti i discorsi sul ritorno delle specie, queste non saranno copie di animali estinti. Il mammut lanoso di Colossal, come ammette Church, sarà un elefante modificato per sopravvivere al freddo.

Potrebbe essere creato un ibrido di dinosauro?

Il paleontologo americano Jack Horner vuole prendere un parente vivente del dinosauro, il pollo, e riscriverne il genoma per creare uccelli con caratteristiche simili a quelle dei dinosauri. Armeggiando con i genomi degli uccelli, i ricercatori hanno ricreato denti, code e mani simili a quelli di un dinosauro, nello specifico al velociraptor. In poco tempo, quindi, potremmo trovarci faccia a faccia con un "pollosauro".

Immagine: Mehmet Turgut Kirkgoz/Unsplash

Decifrare il codice del DNA dei dinosauri

Il DNA più antico mai recuperato proviene dal dente di un mammut di un milione di anni conservato nel permafrost della Siberia orientale. Si potrebbe trovare DNA ancora più antico, ma gli scienziati saranno in grado di leggerne il codice e capire come ha plasmato le creature preistoriche?

Immagine: Adam Mathieu/Unsplash

Un dilemma etico

Una popolazione sostenibile potrebbe richiedere circa 500 animali. “Dove li mettiamo? E quale specie porteremo all'estinzione in modo che i dinosauri abbiano di nuovo un posto su questo pianeta? Finiremo per metterne uno in uno zoo affinché le persone spendano milioni di dollari per andare a vederlo, ma è giusto per l'animale? Questo è quello che si chiede Schweitzer.

Immagine: Christopher Stark/Unsplash

Far luce sui misteri che circondano i dinosauri

Invece di provare a ricreare i dinosauri, Schweitzer vuole solo capirli meglio. Le molecole organiche racchiuse nei fossili potrebbero far luce sui misteri che circondano i dinosauri. Come hanno fatto a far fronte a livelli di anidride carbonica praticamente doppi rispetto a quelli di oggi? E come hanno fatto a mantenere le loro enormi dimensioni corporee?

Immagine: Vaibhav Pixel/Unsplash

Aiutare le specie in via di estinzione attraverso la diversità genetica

Revive and Restore, un'organizzazione no-profit con sede in California, mira a far rivivere più di 40 specie attraverso la biotecnologia. Finora, ha clonato una puzzola americana, creata da cellule congelate negli anni '80, nella speranza di riportare la diversità genetica alle colonie selvagge di furetti minacciate dalla consanguineità.

Immagine: Steve Tsang/Unsplash

Far rivivere due specie di uccelli estinti

L'organizzazione mira a riportare due specie di uccelli estinti, la gallina erica e il piccione viaggiatore. Dopo aver resistito per decenni, la gallina erica si è estinta nel 1932.

Modifica del DNA di uccelli simili

Come parte del piano di de-estinzione, gli scienziati creeranno un uccello sostitutivo modificando il DNA del Greater Prairie-Chicken, strettamente correlato, per trasportare i geni della gallina erica. Il progetto del piccione viaggiatore adotta un approccio simile, utilizzando il piccione dalla coda a fascia come modello genetico.

Lo scopo della disestinzione è quello di migliorare gli habitat locali

Ben Novak, lo scienziato capo di Revive and Restore, afferma che non desiderano ricreare le specie "per soddisfare la filosofia umana", ma ai fini della conservazione.

Immagine: Jeremy Bezanger/Unsplash

Gli esseri umani dovrebbero cercare di prevenire tutte le future estinzioni?

Sebbene l'estinzione sia normale nell'evoluzione degli ecosistemi, l'attività umana sta portando le specie sull'orlo più velocemente di quanto la maggior parte di esse possa adattarsi. Novak afferma che prevenire tutte le estinzioni è un "buon obiettivo", ma la realtà, aggiunge, è che i governi di tutto il mondo non hanno dato la priorità alla conservazione, se non allo sfruttamento.

Il dodo: un ottimo candidato per la disestinzione

Un tempo originario delle Mauritius (Africa orientale), il grande uccello incapace di volare si estinse nel 17° secolo dopo che gli umani si stabilirono sull'isola. Oltre alla diffusa distruzione dell'habitat, il dodo è stato ulteriormente minacciato dai maiali, dai gatti e dalle scimmie che i marinai portavano con sé.

Un esemplare da un museo di Copenaghen

Un team guidato da Beth Shapiro, professore di ecologia e biologia evolutiva presso l'Università della California, a Santa Cruz, ha sequenziato il genoma del dodo da un esemplare del museo di Copenaghen.

Immagine: Bruno Martins/Unsplash

Devono trovare l'habitat ideale

In teoria, un uccello simile a un dodo potrebbe essere creato modificando il genoma del piccione delle Nicobare per contenere il DNA del dodo, ma, come per tutti i progetti di de-estinzione, creare l'animale non è sufficiente: deve esserci un habitat in cui possa prosperare o lo sforzo diventa inutile, dice Shapiro.

Immagine: Xavier Coffic/Unsplash

Priorità alle specie da proteggere

"Penso che sia fondamentale che quando stabiliamo la priorità relative a quali specie ed ecosistemi proteggere, lo facciamo considerando come sarà il nostro pianeta tra 50 o 100 anni, piuttosto che immaginare di poter tornare indietro, in qualche modo, e ripristinare gli ecosistemi del passato", ha detto Shapiro.

Vedremo mai un dinosauro in giro?

Forse potremmo vedere ibridi di dodo e mammut lanosi che camminano su questo pianeta, ma è molto meno probabile che vedremo dinosauri. Tuttavia, "Uno scienziato non dovrebbe mai dire mai", ha detto Schweitzer al Guardian. "Penso che sia arrogante per l'uomo riportare in vita un dinosauro solo per poter dire di averlo fatto. Dobbiamo avere più ragioni per farlo".

Immagine: Ellicia/Unsplash

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