Un vieux rêve toujours d’actualité
Des progrès anticipés par la fiction
La conquête de l’espace
Des progrès fulgurants dans les années 1960
Les premières stations spatiales
L’âge d’or des navettes
Le programme Ariane
Cap sur la planète Mars
La station spatiale internationale
Les débuts du tourisme spatial
Un développement progressif
Une pratique contestée
L’émergence d’acteurs privés
La nouvelle guerre des étoiles ?
La colonisation de Mars
Des activités multiples
Bezos relance le tourisme spatial
Un rêve toujours inachevé
L'exploration spatiale : une longue histoire qui prend désormais un nouveau virage
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Un vieux rêve toujours d’actualité

Depuis l’Antiquité, l’humanité s’est passionnée pour l’observation et la connaissance des étoiles. Entre exploration d’un territoire immense et vertige de l’inconnu, l’espace a toujours fasciné et continue d’émerveiller. L’histoire humaine est rythmée par l’acquisition de nouvelles connaissances, mais les progrès techniques ont permis à ce vieux rêve de prendre une nouvelle dimension au XXe siècle.

L'exploration spatiale : une longue histoire qui prend désormais un nouveau virage
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Des progrès anticipés par la fiction

La littérature avait anticipé l’exploration spatiale avant même que celle-ci n’ait lieu. Dès le XIXe siècle, le romancier français Jules Verne publie « De la Terre à la Lune » et « Autour de la Lune », deux volets d’une saga qui raconte une expédition humaine autour du satellite de la Terre. En 1954 paraît l’épisode de Tintin « On a marché sur la Lune », dans lequel le célèbre héros atterrit avec succès sur la Lune avec un équipage de cosmonautes.

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La conquête de l’espace

À partir des années 1950, les principales puissances mondiales, emmenées par les États-Unis et l’URSS, développent des programmes visant à envoyer des engins dans l’espace. Dans le contexte de la Guerre froide, il s’agit d’une véritable course à l’espace dont le fantasme est renforcé par la rivalité entre les deux blocs.

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Des progrès fulgurants dans les années 1960

Les étapes sont connues : après la chienne Laïka en 1957, Youri Gagarine est le premier humain à voyager dans l’espace en 1961. L’Union soviétique semble alors avoir un temps d’avance. Mais les États-Unis répliquent de manière spectaculaire en envoyant les premiers hommes à marcher sur la Lune en 1969.

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Les premières stations spatiales

Face au coût exorbitant des missions lunaires, la NASA et les autres agences spatiales mondiales se tournent vers le développement de stations spatiales. L’URSS lance la station « Saliout » en orbite en 1970, et les États-Unis lancent Skylab en 1973. Le début d’une longue série.

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L’âge d’or des navettes

La NASA lance aussi avec succès des navettes spatiales dans les années 1970 et au début des années 1980 : Challenger, Discovery, Atlantis… Mais l’accident de la navette Challenger le 28 janvier 1986, qui brûle en plein vol, marque un nouveau coup d’arrêt de l’astronautique américaine.

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Le programme Ariane

Pour contrer américaine l’hégémonie américaine et soviétique, la France initie le programme Ariane avec plusieurs partenaires européens. Entre 1979 et 1998, plus d’une centaine de tirs sont réalisés avec succès depuis la base de Kourou, en Guyane française.

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Cap sur la planète Mars

L’exploration spatiale ne se limite pas à l’orbite terrestre et à la Lune. Dès les années 1960, des missions utilisant des sondes inhabitées sont expédiées vers Mars afin de mieux connaître cette planète. De nombreux lancements se sont succédés depuis, avec dernièrement l’envoi de la sonde Hope par les Émirats Arabes Unis. En attendant de voir un humain fouler le sol de la planète rouge ?

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La station spatiale internationale

Dans un souci de coopération après la fin de la Guerre froide, les principales agences spatiales mondiales lancent un projet de station spatiale internationale, qui voit le jour à la fin des années 1990. Baptisée « ISS » (International Space Station), la station est achevée depuis 2011 et elle a accueilli un grand nombre d’expéditions. Elle doit servir à mieux comprendre l’impact sur le corps humain du vol dans l’espace, dans la perspective de voyages plus lointains.

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Les débuts du tourisme spatial

Les années 2000 marquent un tournant majeur dans l’exploration spatiale. Pour la première fois, des vols dans l’espace ne sont plus organisés par des entités publiques à des fins de conquête ou de connaissance, mais par des personnes privées dans un but touristique. Le premier touriste spatial est l’américain Dennis Tito, qui débourse la coquette somme de 20 millions de dollars pour un séjour d’une semaine en 2001.

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Un développement progressif

Une douzaine de touristes spatiaux se sont succédés ces vingt dernières années. Citons entre autres le sud-africain Mark Shuttleworth, le deuxième homme à avoir fait un séjour touristique dans l’espace en 2002, et le canadien Guy Laliberté, qui a décollé avec la mission Soyouz en septembre 2009.

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Une pratique contestée

Certaines voix se sont élevées pour critiquer l’impact social et environnemental du tourisme spatial, une pratique très polluante et gourmande en matériaux, qui est réservée à une infime minorité de personnalités très riches. Certains chercheurs estiment par ailleurs que l’espace doit être réservé à des finalités scientifiques.

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L’émergence d’acteurs privés

En même temps que le tourisme spatial s’est développé, des entreprises privées se sont lancées dans la conquête de l’espace qui n’est plus réservée aux seuls États. Au début des années 2000, Jeff Bezos, le fondateur d’Amazon, et Elon Musk, le patron de Tesla, créent respectivement Blue Origin et Space X, qui sont aujourd’hui les deux principaux acteurs privés de l’exploration spatiale.

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La nouvelle guerre des étoiles ?

Dans les années 2010, une rivalité pour la course à l’espace se développe entre les deux milliardaires, en plus de leur lutte pour le titre de plus grosse fortune mondiale. Les deux sociétés envoient chacune leurs lanceurs dans l’espace et affichent des ambitions démesurées : en 2011, Elon Musk déclare vouloir envoyer des humains sur Mars.

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La colonisation de Mars

S’agit-il d’un fantasme ou d’une réalité à moyen terme ? L’envoi d’humains sur Mars est un vieux serpent de mer de l’astronautique mais une telle opération exigerait des moyens financiers et techniques démesurés. Pour les partisans de Musk, la planète rouge serait un nouvel eldorado si la Terre devenait inhabitable. Pour ses détracteurs, il s’agit d’une esbroufe car Musk n’aurait pas les moyens de ses ambitions et parce que Mars serait totalement inhabitable.

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Des activités multiples

En attendant l’hypothétique conquête de Mars, Space X collabore étroitement avec les programmes spatiaux publics. L’entreprise a ravitaillé ISS dès 2012, vers laquelle il a ensuite envoyé des astronautes (dont le français Thomas Pesquet) avec son lanceur Falcon 9.

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Bezos relance le tourisme spatial

De son côté, Blue Origin cherche à relancer le tourisme spatial grâce à la fusée orbitale « New Shepard ». Le 20 juillet 2021, il a effectué son premier vol habité avec son frère Mark et l’américaine de 82 ans Wally Funk, une pionnière de l’astronautique qui a enfin pu réaliser son rêve. La dernière place mise aux enchères a finalement été cédée à Oliver Daemen, un étudiant néerlandais de 18 ans.

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Un rêve toujours inachevé

Après l’âge d’or des grands programmes spatiaux, la course à l’espace est de plus en plus entre les mains d’acteurs privés qui rêvent de repousser toute limite à l’action humaine. Tourisme spatial, amélioration fulgurante des connaissances scientifiques et peut-être une expédition sur Mars : la course à l’espace s’annonce passionnante dans les prochaines années ! Ce vieux rêve d’exploration et de découverte semble n’en être qu’à ses débuts…

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